Biografía de Juan Bautista Frener (Suiza 1821–Guatemala 1892)

Por Víctor Hugo Sandoval, escrito para Numismática Latinoamericana

 

 

JB FRENERInsigne artista, grabador, escultor y modelador.   Abridor de los troqueles utilizados en la acuñación de la mayor parte de las monedas guatemaltecas del periodo de la República (de 1855 a 1893); de las monedas hondureñas, de 1881 a 1922; y, según algunas fuentes de monedas y medalla salvadoreñas sin que haya podido confirmarse este extremo.   Inspirador del actual Escudo Nacional de Guatemala.   Director de la Casa de Moneda de Guatemala.  Maestro de la escuela de dibujo, modelación y grabado de Guatemala.    Se le atribuyen a él las esculturas de los 4 evangelistas que adornaban el atrio de la Catedral de Guatemala desde 1881, año en que fue inaugurado, y que se perdieron con los terremotos de 1917-1918.

 

Nació el 10 de diciembre de 1821, en Lucerna, Suiza.   Hijo de Johann Baptist Frener, escribano, y Anna María Hanseler, costurera.   Bautizado con el nombre de Johann Baptist Friedrich Anton Von Padua Frener; su infancia no fue nada fácil.   Cuando J. B. Frener tiene sólo diez años de edad, su madre abandona su hogar y muere 4 años después en la ciudad de Sursee, Lucerna.   El padre desempleado y enfermo de los pulmones, vive 5 años en la casa de su padre y muere en un asilo en 1850.   Los 5 hijos del matrimonio ingresan en el orfanato de Lucerna en 1831.   Allí las autoridades del orfanato pronto reconocen el talento artístico del niño y disponen que el conocido profesor de dibujo y escultor, Franz Schlatt, le diera clases de dibujo y modelación.

 

En 1839 presenta su primera gran obra, los bustos de Moliere, Shakespeare, Lessing, Schiller, Kleist, Goethe y Grillparzer, que adornan la fachada del Teatro Municipal de Lucerna.   Llamados por el público “Los Anónimos”, porque sus inscripciones habían sido removidas en una renovación del Teatro.   En 1842, presenta su segunda obra de importancia, el Mausoleo del Ministro Cantoral Singer, que se encuentra en el atrio de la Catedral de Lucerna; y el cual representa a tres apóstoles en la vía crucis.   Además creó varias medalla y medallones; y, exhibió modelos en cera de sus creaciones en la Exposición de Arte de Lucerna y la Exposición de Arte Suiza.

 

El Estado le concedió una beca para que continuara sus estudios en el extranjero.  Primero fue a Viena y más tarde a Paris y a Florencia.   En Paris estudió con el grabador Antoine Bovy y el escultor James Pradier (autor de las dos musas de la Fuente de Molier en París).  En Florencia, contrajo nupcias con Adelheid Cornucci, el 29 de diciembre de 1847; pero al dar a luz a su primera hija, muere tanto la madre como la niña, el 22 de febrero de 1849.   Consternado sale de Italia, dirigiéndose primero a Berlín, luego a Munich y por último decide regresar a su natal Lucerna.   En un concurso público en Munich, gana el primer premio con un retrato del Rey Maximiliano II de Baviera.   

 

FRENER 1853 BERN 500En 1850, se unifica el sistema monetario Suizo, que hasta entonces había sido un asunto cantonal.   Por lo que se clausura la Casa de Moneda Cantonal de Lucerna.   Frener solicita al Gobierno Cantonal que le cedan los locales de la Casa de Moneda recién clausurada, para establecer un taller de acuñación de medallas.   Solicitud que le es denegada.  Poco después y para fortuna de Guatemala, el Gobierno Federal también le niega el puesto de grabador de la recién fundada Casa de Moneda Federal de Berna.   Establece un modesto taller en la parte antigua de Lucerna, en donde realiza trabajos menores para las autoridades locales y personas particulares.    Desde sellos, escudos de familia, grabados de anillos y cubiertos, hasta vaciados de caretas en personas vivas o difuntas.   En 1853, crea la medalla conmemorativa del 300 aniversario del ingreso de Berna a la Confederación Helvética (colección del autor) y otra medalla de Tiro Federal.  Serán estas dos medallas, las que presentará como muestra de su trabajo a la comisión guatemalteca, que había viajado a Europa en busca de un grabador competente para que se hiciera cargo de los troqueles de la Casa de Moneda de Guatemala; y, las que marcarán el futuro, tanto de J. B. Frener, como del diseño y calidad de las futuras monedas de la recién fundada República de Guatemala.

 

El 9 de octubre de 1854, Frener emprende su viaje hacia Guatemala, en donde moriría 38 años después.   Al año siguiente Frener realiza dos pruebas numismáticas, en las cuales se puede leer “Frener F.” (la F. de “fecit”).   La primera, una moneda de 8 pesos en bronce; con un rostro femenino, que se cree de su difunta esposa.   Pero el hombre fuerte de Guatemala, prefiere su propio busto en las monedas de la República, que años antes el mismo había fundado; por lo que este diseño es descartado por el momento, pero será utilizado en las monedas de 5 pesos en oro, acuñadas a partir de 1872.   Y, la segunda, ya del agrado del señor Presidente, una moneda en oro de 20 pesos, con el busto de Rafael Carrera.   Pero para poder acuñar monedas de este tipo antes sería necesario hacer cambios en la legislación vigente en Guatemala, que establecía que fuera el busto de Cristóbal Colón el que apareciera en el numerario de la República; y terminar de readecuar la Casa de Moneda.

 

En 1859, se empieza la acuñación formal del numerario de la República, con los troqueles elaborados por J. B. Frener y con el busto de Rafael Carrera en todas las denominaciones, salvo en las monedas de ¼ de real, y la leyenda “Frener F.” debajo del busto.

 

Por esos años, Frener decide formar un hogar con la salvadoreña Gregoria Matamoros, con quien procrea 3 hijos, pero quien lo abandona pocos años después.    En 1865, contrae matrimonio con la joven española, Eulogia Hernández Iniesta, con quien procrea una hija; pero esta unión también dura poco.   A finales de los años sesenta, Frener funda su cuarto y definitivo hogar con María Acuña, con quien procrea dos hijos y quien lo acompañó hasta su fallecimiento.

 

Tras el triunfo de la Revolución Liberal de 1871, se le ofreció un banquete al General Justo Rufino Barrios, por un grupo de amigos y admiradores, que contrataron a Frener para que decorara el salón en donde se realizaría el evento.   Como parte de la decoración, Frener dispuso un adorno con armas, ramas de laurel y un Quetzal disecado.   Cuentan que gusto tanto al General Barrios esa decoración, que habló con Miguel García Granados, entonces Presidente de la República, y decidieron, mediante Decreto No. 33 del 18 de noviembre de 1871, adoptarlo como el nuevo Escudo Nacional de Guatemala, mismo que permanece hasta nuestros días.

 

En 1878, Frener es nombrado Director de la Casa de Moneda en reconocimiento de sus buenos servicios como grabador de dicho establecimiento.   La Casa de Moneda había estado prácticamente cerrada desde 1874, año en que Frener pierde su puesto de confianza y pasa a ocupar el cargo de grabador.   Ese mismo año, Frener deja estampada en forma imperceptible a simple vista, como era su costumbre hacerlo, la frase latina “Post tenebras lux”  (después de las tinieblas la luz), en la moneda de 20 pesos de oro de 1878.

 

El 13 de abril de 1884, estalló una bomba en el momento en que el General Barrios pasaba por la esquina de la plazuela del teatro.   Frener fue implicado en dicho incidente y el 3 de junio del mismo año, sale exiliado rumbo a Panamá y Chile en el vapor norteamericano “South Caroline”.    Muerto Barrios, en el campo de batalla en la guerra con El Salvador;  Frener regresa a Guatemala en el verano de 1885; y, el 2 de diciembre del mismo año, es jubilado con goce de sueldo de su cargo de Director de la Casa de Moneda.   La actividad de dicho establecimiento entre 1883 y 1887, es la más reducida desde que fue remodelada en 1859.

 

A fines de abril de 1892, Frener enferma de gravedad, y muere en su casa de habitación, ubicada en la novena calle poniente No. 33, el primero de mayo del mismo año.   Sus restos descansan en un mausoleo del Cementerio General, junto a los de su hija Angela Frener viuda de Carrión.

 

 

LAS MONEDAS HONDUREÑAS DE FRENER (1881-1922)

 

La primera acuñación formal y en forma regular de moneda de la República de Honduras, ya como estado independiente, es realizada a partir de 1881, con troqueles abiertos para el efecto por Juan Bautista Frener.  

 

Anteriormente, en 1862, con carácter provisional y aun usando el término “Estado de Honduras” se realizó una acuñación de monedas de 1, 2, 4 y 8 pesos en cobre.   En 1869 y 1870, se realizó otra acuñación en París, Francia, de moneda de níquel, como parte del desembolso del empréstito concedido para asegurar la construcción del ferrocarril interoceánico, en denominaciones de 1, ½, ¼ y 1/8 de real, con cuños elaborados por Barre, grabador oficial de Francia.   Devuelta e instalada la nueva maquinaria de la Casa de Moneda de Honduras, decomisada durante la guerra con El Salvador; en 1879, se inicia otra acuñación hondureña; primero, con los troqueles fabricados en Nueva York, por el señor George Lovett, en denominaciones de 50, 25, 10 y 1 centavo y fechados 1879.  Pero el diseño de estos troqueles causa repudio, por lo que a los pocos días de haber empezado, se suspende la acuñación y se decide continuar, durante lo que resta de 1879 y 1880, con los troqueles elaborados en Filadelfia y fechados 1871, en denominaciones de 5, 10, 25 y 50 centavos.

 

25 C 1881 HONDURASEn 1880, el Gobierno de Honduras encarga a Juan Bautista Frener la elaboración de nuevos troqueles.   Frener elabora y entrega al Gobierno de Honduras, un juego completo de troqueles en denominaciones de 1 peso; y, ½, 1, 5, 10, 25 y 50 centavos, fechados 1881, para monedas de plata; y, de 1, 5, 10 y 20 pesos, para monedas en oro.   Estos troqueles fueron utilizados, con alteraciones en las fechas y en algunos casos en las denominaciones (con en el de dos centavos) de 1881 a 1922.   Únicamente las monedas de 1 peso; y, de ½ y 1 centavo, en plata, fueron acuñadas con la fecha original de 1881; las monedas de 50 y 25 centavos fueron acuñadas a partir de 1883; y, las de 5 y 10 centavos, a partir de 1884.

 

La prueba en plata de una moneda de 25 centavos, hasta hoy inédita e ilustrada en las fotografías (colección del autor), acuñada con los troqueles originales de 1881, y en la que aparece grabada a mano la leyenda “Frener F.” en el mismo lugar en que después aparecería, pero acuñada, en las monedas de la misma denominación de fechas posteriores; demuestra que Frener si realizó el juego completo de troqueles para el gobierno hondureño en 1881.   Las múltiples alteraciones en las fechas de las acuñaciones posteriores, demuestran que Frener únicamente abrió los troqueles de 1881 y sobre estos se hicieron todas las demás acuñaciones hasta 1822.

 

 

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Detalles de la prueba de 25 centavos de 1881, acuñada con los troqueles originales elaborados por J. B. Frener.

 

 

 

 

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Detalles de una moneda hondureña de 5 pesos oro de 1895, nótese la alteración en la fecha; y, el nombre “FRENER” en el cuello de la testa femenina.

 

 

 

Según fuentes cernadas a Frener y a sus descendientes, en la década de 1880 Frener habría realizado troqueles para acuñaciones salvadoreñas; pero las primeras emisiones de plata y oro de ese país datan del año 1892, año en que Frener murió, y esas monedas no llevan marcas de ensayador, únicamente las siglas C.A.M.   Por lo que es difícil comprobar ese extremo. ** (Nueva información obtenida en 2018)

 

 

El legado que nos dejó Juan Bautista Frener, en los 38 años que vivió en Guatemala, es grande y en mi opinión todavía no ha sido apreciado a plenitud.   Además de sus grandes contribuciones artísticas en materia numismática, tanto en monedas de curso legal, como en un gran numero de medallas; nos enriqueció con sus conocimientos en escultura y dibujo, sobre todo por la valiosa huella que dejó en sus discípulos de la escuela de grabado que dirigió por muchos años.   Poco después de su muerte, Guatemala recurre por un tiempo, a contratar la fabricación de troqueles en el extranjero, como es el caso de los troqueles contratados en 1894, al grabador francés Lagrange; aunque siempre basándose en el diseño de los antiguo troqueles de Frener y con el Escudo Nacional que surgiera de su genio artístico.

 

 

** Información obtenida en enero del 2018 y agregada al presente artículo en abril del mismo año.

Un amigo numismático salvadoreño nos reportó la confirmación de una medalla hecha por Frener para El Salvador, en la cual se puede observar la letra “F” como inicial de ensayador (foto abajo), con la leyenda   Por la fecha de la medalla y la fecha en que fue autorizado el nuevo escudo de la República de El Salvador, tan solo días de diferencia, esta persona tiene la teoría que fue Juan Bautista Frener quien diseñó el escudo de ese país, información que quedará pendiente de confirmación.

 

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“LA REPUBLICA DEL SALVADOR AL MERITO.  JORNADA DEL 29 DE MAYO DE 1865.”

 

 

 

 

Bibliografía:

Rubio Sánchez, Manuel. “Grabadores de Guatemala”. Banco de Guatemala 1975.

Zelaya, Manuel A. “Apuntes para la Historia de la Moneda en Honduras”. Tegucigalpa, 1958.

Prober, Kurt. “Historia Numismática de Guatemala”.  Guatemala, 1973.

Estudio inédito sobre numismática guatemalteca desde la época precolombina hasta 1974 de Francisco Anger, Guatemala.

Wallace, Holland. “Central America Coinage Since 1821”.  Welasco, 1966.

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Víctor Hugo Sandoval Abullarade
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